Las sorprendentes razones por las que Okinawa es el lugar del mundo con más personas mayores de 100 años

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La gente de Okinawa, en el sur de Japón, se mantiene activa en general hasta pasados los 90 años.
La gente de Okinawa, en el sur de Japón, se mantiene activa en general hasta pasados los 90 años.

Las sorprendentes razones por las que Okinawa es el lugar del mundo con más personas mayores de 100 años. La búsqueda del “elixir de la eterna juventud” se ha extendido por siglos y continentes. Pero últimamente esa búsqueda se ha centrado en las islas de Okinawa, Japón.

En este lugar, en un archipiélago del sur del territorio nipón, los adultos mayores no sólo disfrutan de la mayor esperanza de vida del planeta, sino que la gran mayoría de los años que llegan a vivir los pasan con un estado salud excelente.

Allí llama la atención el número de personas que alcanza los 100 años.

Por cada 100.000 habitantes, Okinawa tiene 68 que superan el siglo de vida, más de tres veces la proporción que se da en algunas poblaciones de Estados Unidos con el mismo tamaño.

Incluso para los estándares de Japón los habitantes de Okinawa se destacan: tienen un 40% más de probabilidades de vivir más de 100 años que sus compatriotas de otras zonas del país.

Por eso, no es de extrañar que los científicos hayan pasado décadas intentando descubrir los secretos de la longevidad de los habitantes de este lugar del mundo, tanto en sus genes como en su estilo de vida.

Y uno de los factores que más ha llamado la atención de la ciencia recientemente es la alta proporción de carbohidratos con respecto a las proteínas que tiene su dieta, con una abundancia particular de batata como fuente principal de calorías.

“Es todo lo contrario de las dietas populares actuales, que abogan por un consumo elevado de proteínas y bajo de carbohidratos”, señala Samantha Solon-Biet, quien investiga temas nutrición y envejecimiento en la Universidad de Sidney.

Proporción
Sin embargo, a pesar de la popularidad de la que han gozado las dietas tipo Atkins o Paleo, existe una evidencia muy limitada de que las dietas altas en proteínas realmente traen beneficios a largo plazo.

Entonces, ¿podría la llamada “proporción de Okinawa”, de 10 carbohidratos por cada proteína, ser el secreto para una vida larga y saludable?

Aunque es pronto para sugerir cambios en el estilo de vida basándonos ​​en estas observaciones, los análisis más recientes – que incluyen estudios longitudinales en humanos y ensayos con animales- sugieren que la hipótesis merece una atención seria.

Según estos hallazgos, una dieta baja en proteínas y alta en carbohidratos desencadena diversas respuestas fisiológicas que nos protegen de enfermedades relacionadas con la edad, como el cáncer, las afecciones cardiovasculares y el Alzhéimer.

Y la “proporciónde Okinawa” podría lograr el equilibrio dietético óptimo para lograr esos efectos.

Gran parte de esta evidencia proviene del Estudio Centenario de Okinawa (OCS, por sus siglas en inglés), que desde 1975 ha estado investigando la salud de la población anciana.

El OCS se encarga de evaluar a los habitantes de toda la prefectura de Okinawa, que incluye más de 150 islas. Para 2016, había examinado a 1.000 personas que tenían más de 100 años.

Pero, en vez de sufrir un deterioro intenso con la edad, entre los centenarios de Okinawa parecería que muchos de los signos habituales del envejecimiento se manifiestan mucho más tarde, con casi dos tercios de ellos gozando de autonomía y buena salud hasta la edad de 97 años.

Este notable “espacio de buena salud” fue evidente en muchas enfermedades asociadas a la edad.

Por ejemplo, muchos de estos hombres y mujeres centenarios de Okinawa no mostraban los signos típicos de las afecciones cardiovasculares, sin la acumulación de las placas duras “calcificadas” alrededor de las arterias que pueden producir infartos.

Los residentes más antiguos de Okinawa también tienen índices mucho más bajos de cáncer, diabetes y demencia que otras poblaciones de edad avanzada.

Genético
Dados estos resultados, hay pocas dudas de que Okinawa tiene una población excepcional.
Pero,¿qué puede explicar esa extraordinaria longevidad?

La buena fortuna genética podría ser un factor importante. Gracias a la geografía de las islas, las poblaciones de Okinawa han pasado grandes tramos de su historia en un aislamiento relativo, lo que puede haberles dado un perfil genético único.

Los estudios preliminares sugieren que esto puede incluir una prevalencia reducida de una variante genética (APOE4), que se vincula con un incremento del riesgo de enfermedades cardíacas y Alzhéimer.

También es más probable que tengan una variante del gen FOXO3, involucrado en la regulación del metabolismo y el crecimiento celular.

Esto está asociado a la baja estatura, pero también parece reducir el riesgo de diversas enfermedades relacionadas con la edad, incluido el cáncer.

Aun así, parece poco probable que los buenos genes expliquen por completo la longevidad de los habitantes de Okinawa, por lo que los factores asociados al estilo de vida también resultan dignos de atención.

El OCS descubrió que los habitantes de Okinawa tienen menos probabilidades de fumar que el resto de las poblaciones y, como trabajaban principalmente en la agricultura y la pesca, se mantienen físicamente activos.

También, gracias a la vida en comunidades de lazos muy estrechos, tienen una vida social que se mantiene en la tercera edad, que se ha demostrado tiene beneficios en la reducción del estrés y el aumento de la expectativa de vida.

Alimentación
Pero es la dieta de los habitantes de Okinawa la que quizá pueda explicar el envejecimiento saludable.

 

 

 

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