Un informe cuestiona los ambiciosos planes de la NASA para Marte

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Lanzamiento de la misión «Insight» a Marte, en mayo
Lanzamiento de la misión «Insight» a Marte, en mayo

El panel de Ingeniería, Medicina y la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos (NASEM) ha publicado un informe para evaluar la estrategia de la NASA, incluyendo sus objetivos de exploración de Marte. Dicho informe ha alertado de algunas deficiencias y de la necesidad de planificar la estrategia a largo plazo en el planeta rojo, tal como ha informado Sciencemagazine.com.

El informe ha valorado el esfuerzo de la NASA después de los importantes recortes de presupuesto que ocurrieron en 2011. En este sentido ha destacado los progresos en dos grandes misiones, la «Mars 2020», que enviará un rover a Marte y que traerá muestras a la Tierra para buscar huellas de vida, y la «Europa Clipper», que tiene como finalidad explorar la luna Europa, en las cercanías de Júpiter.

Sin un plan coherente

Sin embargo, la NASEM ha encontrado que, en conjunto, los diferentes planes para Marte carecen de un nexo de unión y no constituyen un programa coherente. «Ahora mismo, el programa de Marte realmente necesita ser replanteado y adquirir una dirección», ha dicho en Sciencemagazine Louise Prockter, directora del Instituto Lunar y Planetario en Houston, Texas, y parte del comité que ha redactado el informe.

El panel ha destacado una deficiencia clave en la infraestructura de comunicaciones en Marte. Esta descansa en tres satélites que, según ha destacado el informe elaborado por el NASEM, podrían fallar antes de que se lancen los satélites de sustitución. «Estamos preocupados porque la infraestructura está envejeciendo, y porque es frágil», ha dicho Prockter.

Tal como ha sugerido esta investigadora, las opciones que podrían considerarse ahora es el lanzamiento de nuevos satélites y la colaboración con empresas comerciales.

G. Scott Hubbard, investigador de la Universidad de Stanford que ha revisado el informe, y que antes dirigió el programa espacial de Marte, ha subrayado que, más allá del importante objetivo de recuperar muestras de Marte con la «Mars 2020», que por fin se está tratando de definir con una tecnología concreta, la NASA debe preparar su estrategia a largo plazo.

Una de las cosas que se deberían tener en cuenta, tal como ha sugerido Hubbard, es el reciente hallazgo de un lago en el subsuelo de Marte a través de tecnología de radar. «Creo que las misiones para estudiar las regiones polares con radar podrían ser enormemente productivas desde el punto de vista científico», ha dicho el experto.

¿Misión a Neptuno o Urano?

El informe también ha destacado que es improbable que dos importantes programas, el «Discover»y y el «New Fronteirs», alcancen la cadencia de lanzamientos de cohetes que está prevista. Dentro de estos grandes programas, el panel ha recomendado someter al proyecto de aterrizaje en la luna Europa («Europa Lander) a las revisiones técnicas y científicas formales, que aún no han sido afrontadas.

Por último, este panel también ha sugerido replantearse una posible próxima misión a Neptuno o Urano, dos planetas solo han sido explorados por la Voyager 2 hace décadas. En la actualidad, dicha misión se basa en un instrumento cuya fiabilidad no ha sido probada en otras ocasiones. Por eso, el panel ha recomendado a la NASA que rehaga su estudio teniendo en cuenta los objetivos y medios de la década que está por llegar.

 

 

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